China, el primer país en recibir nuestros residuos plásticos, está cerrando sus fronteras a los residuos extranjeros. Gigantescas Islas de plástico se están asentando en el corazón de nuestros océanos y, para empeorar las cosas, partículas invisibles de residuos plásticos son invitadas oficialmente a formar parte de nuestros platos.

Empresas como Plasticman en España recogen todo el plástico y lo reutilizan una y otra vez, con el fin de colaborar con la ecología y evitar que se siga fabricando plástico nuevo.

En este contexto, se plantea la siguiente pregunta: ¿es el reciclaje intensivo de estos residuos realmente un paso esencial en el despliegue de la economía circular? ¿O es sólo otra capa de nuestro modelo consumista, una especie de yeso sobre una pata de palo?

Símbolo de la modernidad en el siglo XX

En primer lugar, recordemos que en los años sesenta, el plástico fue un descubrimiento formidable en la química del petróleo. En 1963, dos ganadores del Premio Nobel de Química Plástica fueron galardonados por el descubrimiento de catalizadores para la polimerización del polietileno y el polipropileno, que ahora se utilizan comúnmente en los envases, por ejemplo.

Desde entonces, el plástico se ha convertido en una fuente de riqueza (27.500 millones de euros de contribución a las finanzas públicas de los países europeos) y de empleo (más de 1,5 millones de puestos de trabajo en Europa).

Ha revolucionado la vida cotidiana en todos los sectores: construcción, automoción, electrónica, aeronáutica y, sobre todo, alimentación; aquí, utilizado como un material de embalaje ligero y económico, garantiza un enorme progreso en la seguridad alimentaria. Los envases de plástico son el elemento esencial para prevenir la contaminación externa (química o microbiana), preservar la calidad, la trazabilidad del producto y reducir las pérdidas y los residuos mediante la protección de los alimentos.

Un crecimiento sin precedentes

El crecimiento de la producción de plástico en los últimos 50 años continúa y se espera que se duplique en las próximas dos décadas; cada año se producen 300 millones de toneladas en todo el mundo, más de 60 de ellas en Europa. Los envases absorben la gran mayoría de los plásticos de corta duración (sólo unas horas para los envases de plástico de un palillo o de un filete picado) que invaden nuestros contenedores de una manera espantosa.

Hoy, el plástico providencial se ha convertido en una bomba de relojería cuyos efectos a largo plazo sobre nuestra salud y el medio ambiente están siendo descubiertos. Está visualmente presente en todas partes a nuestra alrededor y tan extendida en todas las capas y compartimentos geológicos que ahora se estudia como un marcador estratigráfico del Antropoceno, esa era geológica post-18 caracterizada por la interferencia de la actividad humana con los ciclos naturales.

Sintetizados y utilizados masivamente durante unos cincuenta años, estos plásticos tardarán más de 100 a 200 años en degradarse en micro y luego en nanopartículas. Una vez que se alcancen estos tamaños, lo que ocurrirá masivamente a finales del siglo XXI, las partículas de los plásticos acumulados tendrán entonces la flexibilidad de propagarse muy amplia y rápidamente en nuestro medio ambiente y también en todos los organismos vivos.

Las nanopartículas tienen la capacidad de atravesar las barreras de los tejidos para acumularse en nuestros órganos, como el hígado, y para interrumpir su funcionamiento a largo plazo. Estos diminutos e invisibles fragmentos de plástico contaminarán de forma invasiva toda la cadena alimentaria, con efectos para la salud muy mal evaluados en la actualidad, ya que los propios métodos de detección siguen estando en peligro. También es importante notar su desafortunada tendencia a unirse fácilmente a los contaminantes orgánicos que encuentran a lo largo de su camino y luego transportarlos y redistribuirlos.